En medio del  desierto de atacama al norte de Chile se encuentra este pueblo fantasma, que en otra época fue testigo del auge del económico de esta zona, gracias a la mineria donde florecieron en el inhóspito desierto cientos de  pueblos iguales a este y fue motivo incluso de guerra entre los países de la región.

El pueblo se llama así en honor a James Humberstone, un ingeniero químico británico que emigró a Sudamérica en 1875 e hizo una gran fortuna a gracias al salitre, un material muy común que se encuentra en la corteza del desierto rica en nitrato, que se usaba para producir fertilizantes.

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La oficina salitrera de Humberstone, se fundó originalmente en 1872 bajo el nombre de Santa Laura y La Palma, en este mismo sitio que por aquellos años era territorio peruano. La mayoría de las empresas salineras estaban en territorio peruano y boliviano, pero los accionistas y trabajadores eran chilenos y británicos. Cuando el senado boliviano ordenó subir el arancel de los impuestos a la extracción de salitre a 10 centavos, se vio desatada la guerra del pacífico, ya que Chile y el imperio británico se vieron complicados en sus intereses.

Esta guerra le dio a Chile el control de los territorios de Antofagasta y Arica, donde se encontraba esta oficina salitrera, pudiendo así disfrutar de los beneficios plenos de la explotación del salitre.

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En su época más próspera en Humberstone llegaron a tener  3.500 habitantes, que trabajaron en este ambiente hostil, uno de los desiertos más secos del planeta. El salitre extraído aquí, sirvió para la producción de fertilizantes de nitrato de sodio que ayudó en la transformación de  las tierras agrícolas en el Norte y Sur América además de Europa.

Otra guerra, esta vez en europa fue la causal de su decaída. Con el inicio de la primera guerra mundial, los ingleses bloquearon las exportaciones de salitre a Alemania, lo que incentivo a la creación de fertilizantes artificiales por parte de los científicos alemanes. Estor fertilizantes eran más eficaces y de repente, nadie necesitaba nitrato chileno y la industria se derrumbó. En estos días, Humberstone es un pueblo fantasma. Nadie ha vivido o trabajado aquí durante medio siglo.

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En el año 2005, los restos de la ciudad fueron agregadas al listado de Patrimonios de la Humanidad de la Unesco. SI queremos visitarlas debemos recorrer los 47 kilómetros que la separan de la ciudad costera de Iquique.

Aquí podremos visitar los distintos edificios administrativos del pueblo y las viviendas de los obreros, además de las aéreas comunes como la iglesia, la piscina de acero o la pulpería, además de la zona industrial. El pueblo entero forma parte del museo del Salitre, si queremos ir desde Iquique, podemos tomar algunos de los buses que salen a una cuadra del Mercado Iquique, el pasaje tiene un costo de unos $ 1.900 pesos chilenos ($3 dólares) y la entrada al pueblo tiene un precio de $3.000 pesos chilenos. Al visitar este pueblo abandonó, reviviras los días de gloria salitrera, y los recuerdos de uno de los períodos más esplendorosos de la historia del país.

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